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Teacher of the Month: Judi Checo

Posted August 11, 2020
This month, we’re featuring Judi Checo, one of our incredible instructors. She is also teaching a class series, United & Strong: Yoga for Empowerment and Solidarity for the Latinx Community! You can still enroll and hop into class. All of the classes are recorded and available for viewing until September 9th! Without further ado, here is our interview with Judi Checo…P.S. There is a Spanish translation after the English version!

Hi Judi! Thanks for doing this. 🙂 I’d love know…what brings you life and what do you feel called to do through yoga and wellness?

SO many things bring me life! Art, music, nature, movement, animals, family and friends…love.  I look at all of those as ways to connect to Spirit and I know that yoga for me has been like a gateway, a portal that opened to give me a deeper awareness and understanding of myself and to allow a deeper connection to feeling alive and vibrant.  So my calling through yoga and wellness is to serve; to hopefully be a facilitator of that experience for others by creating safe space in classes where we can be curious, compassionate, deeply aware, patient and playful too.

How did you come to yoga, and by extension, Bread and Yoga?

I came to yoga in college as a way to manage stress and anxiety- I’ve always struggled with anxiety and something about yoga, even the word itself felt soft and inviting and I remember knowing nothing about it and just being like: “that’s what I need”.  Over the years I practiced so many styles and explored so many lineages: Anusara, Jivamukti, Ashtanga, Kundalini and though my training was with Kelly Morris’ who is a Jivamukti teacher-I pull inspiration from all these modalities.

As for how I came to B&Y, I have to go back to teacher training to give full color to the story.  When I was a teacher trainee with Conquering Lion Yoga, an opportunity to volunteer and teach yoga in Spanish to a group of Latina Mamas of Autistic Children surfaced and it was like I’d come full circle: I  had sought yoga for myself to help with stress and anxiety reduction and now I was going to go teach women who were struggling with stress and anxiety the tools that helped me- it was such a tremendous honor and moment where you feel purpose and synchronicity:  that also gives me life, moments when flow and alignment happen and you’re like “yes!”  So this is how I came to Bread and Yoga because I realized I wanted to offer yoga in Spanish to the community I had been born and raised in and Marcela and Meghan were super receptive and excited and the rest is history.  I also wanted to represent a woman of color in the yoga community- I wanted to be that Dominican American yoga teacher and invite my fellow yogi’s of color into that space by modeling its possibility.  I’ve been with the studio for about 6 years now.

How has yoga impacted you both physically and mentally?

Yoga changed everything for me- especially teacher training so I always say even if you don’t know if you want to be a teacher, but you’re really committed to practice, do a teacher training- its like a rite of passage of life.  I think the word that comes to mind that encompasses how yoga has impacted me physically and mentally is “possibilities”.  It has just opened me up to possibility.  Physically I’m in my 40’s and in the best shape of my life – strong and flexible- and can do poses I never could do in my 20’s because over time, my mind opened to the possibility and my body allowed and that connection is so real.  Also through asana practice, I move a lot of energy through and out and I feel that embodiment component of yoga practice is so important to our overall health (emotional, physical and mental).   Mentally, meditation has been a game changer for me- a life changer really: its reduced my anxiety , my neurosis, and it has helped me cultivate compassion, patience, forgiveness…I always tell students that in practicing these shapes, and in practicing sitting to meditate, even if you’re struggling, the pose or the stillness may or may not come but it doesn’t matter because what really happens over time is we begin to cultivate and hone these other qualities like compassion, patience, acceptance…and those help us beyond the mat or cushion in our day to day lives and relationships.

That’s incredible. You are currently teaching a classes series for the Latinx community with us. Why is this work important to you and what do you hope that people come away with?

I’m SO excited about this offering and it was largely inspired by the work my yoga sister Tanya Birl Torres is doing in her classes inspired by the BLM movement.  I’ve been in some deep contemplation around my identity as a Dominican American woman and in discussion with many other Latinx people about identity and realizing how much confusion there can be especially around race.  We very easily claim nationality but race gets messy.  This series was born out of those talks in those communities.  The Latinx community is enormous and super diverse but then we also have so much in common (language, food, music) and yet we tend to stay divided and focused on our differences and I’ve always dreamed of this united Latinx community that would celebrate and integrate differences, while standing together and supporting each other by focusing on the things we have in common.  I realized that yoga is like that too- like, in any given shape, many opposing energies, many different sensations, integrating these very different parts of ourselves- physical, mental and emotional- and as you know the word yoga means “union” to bring together…and I thought that this theme of uniting, of different but whole that yoga literally is founded on would be an amazing way to explore more union and solidarity in the Latinx community.  And that’s important to me because we are living in a really unstable and challenging time on so many levels but especially the way our government has been treating black men, and there are black men in the Latinx community, and how its treated BIPOC and specifically when I think about the Mexican community and immigrant communities, when I think about gentrification and health issues in the Latinx communities too and all the issues we are facing- if we could come together, unify, we could really have a voice for change and a voice for empowerment.  And this series is a place to begin to explore, one step towards that dream of unity.

“The word “yoga” means “union” and we are living in a time where standing united makes our voices louder and our communities stronger.” Can you say more about where you see the yoga community going from here, in this time, and what you hope to see?

Well, I know that yoga as we practice it in the West has become a wellness industry and I’m all about that and down with people taking care of themselves and getting stronger and healthy physically and mentally and one hope I do have is that through these new online platforms like Zoom, IG Live and others which we’ve been using so regularly during the pandemic, yoga can reach a wider and more diverse population that can reap its many benefits.  I think these new ways to practice are exciting to me because they increase accessibility to certain populations like BIPOC who might not have come before to a studio because they couldn’t afford it or they thought it was only for certain communities or they were intimidated.  I also hope that people remember that yoga is a tool liberation- like its purpose is to help us be free of samskara, suffering… and that we start to also explore ways in which that can transcend the personal, which is important, but that we realize that now more than ever we can resource yoga as a way to support and heal the collective which is also so, so needed at this time when we are all so triggered and so isolated.

What’s your favorite pose or posture? Why?

My favorite pose these days (it has changed over the years) is Virabhadrasana 1, Warrior 1.  It has all those opposing energies I mentioned before grounding into the Earth below with strong legs, lengthening to the sky above with the heart, and this symbolism of an offering for the greater good with the arms elevated- reaching for our highest selves and how that is warrior work.

Where can we find you on social?

You can find me on IG as @judicheco and my second page devoted to my little dream in progress, yoga in Spanish for free for all @projectoprana.  On facebook @Judicheco and my website is https://www.judicheco.com/.

SPANISH

Qué te da vida y a qué te sientes llamado a hacer a través del yoga y el bienestar?

¡Tantas cosas me traen vida! Arte, música, naturaleza, movimiento, animales, familia y amigos … amor. Miro todas esas formas de conectarme con Espíritu y sé que el yoga para mí ha sido como una puerta de entrada, un portal que se abrió para darme una conciencia y comprensión más profundas de mí misma y permitir una conexión más profunda para sentirme viva y vibrante . Entonces mi llamado a través del yoga y el bienestar es servir; ojalá sea una facilitador de esa experiencia para otros creando un espacio seguro en las clases donde podamos ser curiosos, compasivos, profundamente conscientes, pacientes y juguetones también.

¿Cómo llegaste al yoga y, por extensión, a Bread and Yoga?

Llegué al yoga en la universidad como una forma de controlar el estrés y la ansiedad. Siempre he luchado con la ansiedad y algo sobre el yoga, incluso la palabra en sí misma se sentía suave y acogedora, y recuerdo no saber nada al respecto y simplemente decir: “eso es lo que necesito”. A lo largo de los años practiqué muchos estilos y exploré muchos linajes: Anusara, Jivamukti, Ashtanga, Kundalini y aunque mi entrenamiento fue con Kelly Morris, quien es maestra de Jivamukti, me inspiro en todas estas modalidades.

En cuanto a cómo llegué a B&Y, tengo que volver a la formación de maestros para dar color a la historia. Cuando era un aprendiz de maestro en Conquering Lion Yoga, surgió la oportunidad de ser voluntaria y enseñar yoga en español a un grupo de madres latinas de niños autistas y fue como si hubiera cerrado el círculo: había buscado yoga para mí para ayudar y reducir mi estrés y ansiedad y ahora iba a enseñarles a las mujeres que luchaban contra el estrés y la ansiedad las practicas que me ayudaron: fue un gran honor y un momento en el que sientes propósito y sincronía: eso también me da vida, momentos en los que fluyo y la alineación sucede y usted dice “¡sí!” Así es como llegué a Bread and Yoga porque me di cuenta de que quería ofrecer yoga en español a la comunidad en la que había nacido y crecido, y Marcela y Meghan eran muy receptivas y emocionadas, y el resto es historia. También quería representar a una mujer de color en la comunidad del yoga: quería ser esa maestra de yoga dominicana e invitar a mis compañeros yoguis de color a ese espacio modelando su posibilidad. He estado en el estudio durante unos 6 años.

¿Cómo te ha impactado el yoga tanto física como mentalmente?

El yoga cambió todo para mí, especialmente el entrenamiento para ser instructora, por lo que siempre digo que incluso si no sabes si quieres ser instructora, pero estás realmente comprometido a practicar yoga, hacer un entrenamiento de instructora es como un rito de paso de la vida.  Creo que la palabra que viene a la mente que abarca cómo el yoga me ha impactado física y mentalmente es “posibilidades”. Me acaba de abrir a la posibilidad. Físicamente estoy en mis 40 y en la mejor forma de mi vida, fuerte y flexible, y puedo hacer asanas que nunca podría hacer en mis 20 porque con el tiempo, mi mente se abrió a la posibilidad y mi cuerpo permitió y esa conexión es muy real. También a través de la práctica de asanas, muevo mucha energía de un lado a otro y siento que el componente de encarnación de la práctica de yoga es muy importante para nuestra salud general (emocional, física y mental). Mentalmente, la meditación ha sido un cambio de juego para mí, un cambio de vida realmente: ha reducido mi ansiedad, mi neurosis, y me ha ayudado a cultivar la compasión, la paciencia, el perdón … Siempre les digo a los estudiantes que al practicar estas formas, y en practicando sentarse a meditar, incluso si estás luchando, la pose o la quietud pueden o no aparecer, pero no importa porque lo que realmente sucede con el tiempo es que comenzamos a cultivar estas otras cualidades como la compasión, la paciencia, la aceptación … y esos nos ayudan más allá de la tapeta o el colchón en nuestra vida cotidiana y nuestras relaciones.

Estás enseñando una serie de clases para la comunidad Latinx con nosotros. ¿Por qué es importante este trabajo para ti y con qué esperas que salga la gente?

Estoy tan entusiasmada con esta oferta y se inspiró en gran medida en el trabajo que mi hermana de yoga Tanya Birl Torres está haciendo en sus clases inspirada en el movimiento BLM (Las Vidas Negras Importan). He estado en una profunda contemplación acerca de mi identidad como mujer dominicana y en conversaciones con muchas otras personas latinas sobre la identidad y me he dado cuenta de cuánta confusión puede haber especialmente en torno a la raza. Reclamamos muy fácilmente la nacionalidad, pero la raza se complica. Esta serie nació de esas conversaciones en esas comunidades. La comunidad latina es enorme y súper diversa, pero también tenemos mucho en común (idioma, comida, música) y, sin embargo, tendemos a mantenernos divididos y centrados en nuestras diferencias y siempre he soñado con esta comunidad latina unida que celebraría e integrar las diferencias, mientras permanecen juntos y se apoyan mutuamente al enfocarse en las cosas que tenemos en común. Me di cuenta de que el yoga también es así, como, en cualquier forma, muchas energías opuestas, muchas sensaciones diferentes, integrando estas partes muy diferentes de nosotros mismos, físico, mental y emocional, y como saben, la palabra yoga significa “unión” con reunirnos … y pensé que este tema de la unión, diferente pero unidos en el que literalmente se basa el yoga, sería una forma increíble de explorar más unión y solidaridad en la comunidad latina. Y eso es importante para mí porque estamos viviendo en un momento realmente inestable y desafiante en muchos niveles, pero especialmente en la forma en que nuestro gobierno ha tratado a los hombres negros, y hay hombres negros en la comunidad latina, y cómo trató a personas de color y específicamente cuando pienso en la comunidad mexicana y en las comunidades de inmigrantes, cuando también pienso en los problemas de gentrificación y salud en las comunidades latinx y en todos los problemas que enfrentamos: si pudiéramos unirnos, unificarnos, realmente podríamos tener una voz para el cambio y una voz para el empoderamiento. Y esta serie es un lugar para comenzar a explorar, un paso hacia ese sueño de unidad.

La palabra “yoga” significa “unión” y estamos viviendo en un momento en que estar unidos hace que nuestras voces sean más fuertes y nuestras comunidades más fuertes “. ¿Puedes decir más sobre dónde ves a la comunidad del yoga desde aquí, en este momento y qué esperas ver?

Bueno, sé que el yoga a medida que lo practicamos en Occidente se ha convertido en una industria del bienestar, y eso esta bien, y la gente se cuida y se fortalece y se fortalece física y mentalmente, y una esperanza que tengo es que a través de estas nuevas plataformas en línea como Zoom, IG Live y otras que hemos estado usando tan regularmente durante la pandemia, el yoga pueda llegar a una población más amplia y diversa que puede cosechar sus muchos beneficios. Creo que estas nuevas formas de practicar son emocionantes para mí porque aumentan la accesibilidad a ciertas poblaciones como las de personas de color y la comunidad Latina que podrían no haber venido antes a un estudio porque no podían pagarlo o pensaban que era solo para ciertas comunidades o estaban intimidados. También espero que la gente recuerde que el yoga es una herramienta de liberación, ya que su propósito es ayudarnos a estar libres de samskara, sufrimiento … y que también comencemos a explorar formas en que eso pueda trascender lo personal, lo cual es importante, pero que nos damos cuenta de que ahora más que nunca podemos recurrir al yoga como una forma de apoyar y sanar al colectivo, que también es tan, tan necesario en este momento cuando todos estamos tan activados y tan aislados.

¿Cuál es tu postura o postura favorita? ¿Por qué?

Mi postura favorita estos días (ha cambiado a lo largo de los años) es Virabhadrasana 1, Guerrero 1. Tiene todas esas energías opuestas que mencioné antes, anclarnos en la Tierra con piernas fuertes, estirando la columna vertebral hacia el cielo con el corazón, y el simbolismo de una ofrenda por el bien común con los brazos elevados, y buscando nuestro ser más elevado, tratando de ser lo mejor que podamos ser y vivir con corazón y convicción y ese es el trabajo del guerrero espiritual.

¿Dónde podemos encontrarte en las redes sociales?

Puedes encontrarme en IG como @judicheco y mi segunda página dedicada a mi pequeño sueño en progreso, yoga en español gratis para todos @projectoprana. En facebook @Judicheco y mi pagina electronica es https://www.judicheco.com/.

Thank you so much, Judi!! Register for Judi’s current class series for the Latinx community HERE.

Contact

Bread and Yoga
5000 Broadway, Suite A
(Entrance on 212th St.)
New York, NY 10034
212-569-4112
info@breadandyoga.com